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2014年01月28日

【蘋話當年】1986年美國穿梭機挑戰者號解體7名太空人罹難

建立時間 (HKT): 0128 06:00

最近網上瘋傳一宗惡搞新聞,指北韓太空人趁天黑升空成功登陸太陽,收集「太陽黑子」樣本送給領導人金正恩,內容荒誕成功博網民一笑。現實中的太空探索成本高昂且風險極高,航天科技遙遙領先的美國,便曾於1986年1月28日遭遇「滑鐵盧」,穿梭機挑戰者號升空僅73秒,就在世人的注視下,於空中爆炸解體,7名太空人為人類的太空探索夢想犧牲了寶貴生命。

挑戰者號是美國航空太空總署(NASA)旗下正式使用的第二架穿梭機,曾繞行地球987圈,在太空中執行任務達69天,1986年1月28日是挑戰者號第10次的太空任務,然而也是最後一次。

當日天氣預報稱佛羅里達州的清晨將會非常寒冷,氣溫接近攝氏-0.5℃,也是允許發射的最低溫度。穿梭機最初承包商羅克韋爾國際公司(RockwellInternationalCorporation)的總部工程師,曾警告指穿梭機發射時,可能會有冰塊被震落,並撞上穿梭機機身,導致機身外層的隔熱物料脫落。公司管理層亦曾向是次升空任務的太空總署總指揮ArnoldAldrich表示,不能完全保證穿梭機能安全發射。

ArnoldAldrich一度將發射時間推遲1小時,以便讓職員進行另一項檢查。而在最後一項檢查完成後,冰雪也開始融化了,最終確定挑戰者號於美國東岸時間早上11時38分發射。然而,挑戰者號升空後僅73秒便在空中爆炸解體,殘骸散落海中,7名太空人罹難,意外場面透過電視廣播震撼整個世界,時任美國總統列根下令成立特別委員會調查事故,並凍結穿梭機升空計劃32個月。

委員會其後發現,自1977年起,NASA管理層已知悉推動穿梭機升空的固體火箭助推器有潛在缺陷,亦忽視工程師對於低溫下進行發射的危險性警告。

調查亦發現穿梭機解體前,至少3名太空人並沒有馬上死亡,估計最終死於低溫、缺氧,或墮海時遭水壓壓死。而在穿梭機設計期間,曾有幾次提及發射逃生系統,但NASA的最終結論是穿梭機具高可靠性,令他們排除逃生系統的需要。委員會最後向NASA提出了9項建議,並要求NASA在繼續穿梭機飛行計劃前貫徹這些建議。

美國的太空事業在執行改善建議後,曾有一段時間沒有再發生嚴重事故,但到2003年1月2日,另一艘穿梭機哥倫比亞號返回地球時與地面控制中心失去聯絡,最後被發現在空中爆炸解體,同樣造成7名太空人罹難。

太空人每次升空,都象徵人類的太空探索夢踏前一小步,但每一步都存在未知的凶險,謹此向太空人致敬。

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