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2018年08月29日

照看洞察號 科學家又悶又擔心

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法拉指在太空船飛往火星期間,沒有壞消息就是好消息。互聯網

這麼近又那麼遠的火星,一直叫地球人着迷,美國太空總署(NASA)今年5月就發射了「洞察號」(InSight)無人探測器,要去探索這顆紅色惑星的「內心深處」。不過,探測器要11月才抵埗,參與行動的科學家在「通勤」的這半年間,會否無所事事呢?
跟一切無人的太空探測任務一樣,洞察號是由NASA「噴射推進實驗室」開發和管理。洞察號出發前,負責的小組當然很忙碌,例如阿利貝博士(Dr Farah Alibay)就要「確保所有儀器妥善裝置和完成測試」,現在亦要照看趕路中的洞察號。
相比發射升空的興奮,阿利貝承認「現在真的很悶蛋!」。不過,「悶」就是沒有不測,所以她絕對沒不滿。「悶,正是我們所希望的。現在一切很好。一直前進就成。」
除了「悶」,她亦忙於「擔心」。現在她要為洞察號登陸後的運作做準備。「可以說,工程師的工作就是擔心,擔心發生意料之外的事」,尤其是過去登陸火星任務失敗居多,「我會做各種登陸噩夢」。

隨着探測器作息

其實她絕不空閒,要輪流測試探測器的器材,亦要給洞察號寫指令派工作。「每晚它睡覺,我們就開工,下載它的數據來研究,決定它翌日的任務,在它醒來前寫好指令傳送過去。之後輪到我們睡覺。」換句話說,她要隨洞察號作息,每天都比前一日晚一個小時開工。
雖然有時很「悶」又要擔心和做噩夢,但阿利貝說這工作其實超棒。「每天無論我做甚麼,都是前無古人。即使我要看許多計算表、回覆許多電郵,即使是悶極的一天,我的探測器始終在往火星飛去呢。」
英國廣播公司

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