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2018年08月29日

沙塵暴下苦撐逾兩月 杳無音訊 
探測火星14年 機遇號昏迷

巨型沙塵暴兩個多月前席捲火星,泥黃色沙塵如毛毯般籠罩其表面,至上月才消散。以太陽能推動的火星探測車「機遇號」(Opportunity)因而遭殃,進入了低電量休眠狀態,至今杳無音訊。美國太空總署控制室內,忐忑的工程師仍盡力試「叫醒」沉睡的機遇號。

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美國太空總署(NASA)自6月10日起與在火星勘探的機遇號失聯後,開始透過一個聯絡太空飛行器的系統(Deep Space Network),每周向探測車發出三次「ping」聲訊號,但機遇號仍沒有回應,工程師憂價值4億美元(31.2億港元)、在火星探測了14年的它會從此失蹤。

每周「ping」三次沒回應

將近束手無策的工程師,在NASA的「噴射推進實驗室」(JPL)內,播放多首經典歌曲振奮人心。當中有英國樂團Wham!的《Wake me up before you go-go》、「披頭四」(Beatles)的《Here Comes the Sun》、搖滾樂隊Queen的《Keep Yourself Alive》,全都唱出了工程師的盼望。
「士氣有點兒不穩。」JPL工程師斯塔布(Michael Staab)形容「這是首次她(機遇號)沒有再跟我們說話,也沒有如預期般回覆通訊」。
JPL另一名工程師古德(Andrew Good)指團隊仍普遍樂觀,畢竟機遇號的電池在沙塵暴前正「處於相對健康的狀態」。加上,其所在位置正歷夏季,沙塵暴也會令環境變暖,古德料「機遇號仍夠暖繼續生存」。

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料「蘇醒」功能亦大損

但他憂慮即使機遇號醒來,功能也不如當初,「就算收到機遇號回覆,探測器也可能不再一樣。」他指:「機遇號的電池已消耗了很多能量,加上進入待用狀態那麼久,其能耐或會耗減。若那些電池不夠力推動,探測器就不能運作。」
若機遇號還有機會生還,便要待儀器上的沙塵完全散落,才可重新開機。古德又預計,醒來的機遇號屆時會如昏迷病人蘇醒般需一段時間復原,「當工程師收到機遇號首次呼叫後,可能要等數周才收到第二次回覆」。
機遇號在2004年1月登上火星,足迹長達42.1公里。其勘探結果亦極具突破,曾助人類發現火星有可飲用水源的迹象,也曾到兩個火星隕石坑探索。但機遇號旅程並不一帆風順,2005年時,它曾因失去前轆,被困一個沙丘5周;2007年時,一場大沙塵暴也曾使它陷「危險低電量」的狀態。機遇號終把那些危機化險為夷,但未知能否逃過這劫。
機遇號的姊姊號好奇號也正在火星作勘探任務,但由於它採用核能發電,因此未有受沙塵暴影響。
德新社/美國霍士新聞頻道

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