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2019年09月16日

【過敏之謎】食物過敏個案日增 或與人類減少感染寄生蟲有關

建立時間 (HKT): 0916 05:31

近年西方國家有不少患食物過敏症的青年,因接觸到致敏食物死亡,引起社會關注。有專家提出假設,認為因為全球的衞生狀況改善,人類感染寄生蟲的機會減少,因此免疫系統轉而對抗體內無害的物質,出現致命的過敏反應。也有專家認為,過敏症與環境因素有關,但未能確定成因。

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食物過敏症病例在過去30年持續增加,在工業化後的社會更為常見,升幅視乎不同的致敏食物種類或病人居住地方,例如英國在1995年至2016年間,花生過敏的患者上升至原本的5倍,而且在西方國家特別嚴重,報道指英國約有7%的兒童受食物過敏症影響,澳洲有9%,而全歐洲約有2%成人患有此病。

患者即使只接觸少量致感原,身體也可出現致命的過敏反應,早前英國有數名青年因為誤食牛油奶(buttermilk)、芝麻和花生而死亡,上年西澳洲一名6歲女孩因為奶類製品引起的過敏反應死亡。除了病者本身以外,他們的家人也要長期處於擔心或焦慮的狀態,大大影響生活。

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不少數據指出食物過敏症越來越普及,但至今仍未能確定成因。相信除了因為社會對此病症的認識增加,所以確診的人數增加外,還有其他成因。分析認為食物過敏與環境因素有關,特別是西方的生活模式。數據顯示,發展中國家的病例較少,市區比郊區的病例較多。另外移民遷入新國家後,比起在原居國家,患哮喘及食物過敏的比率亦較高。因此有推測指,成因可能與污染問題、飲食習慣改變、缺乏維他命D有關。

也有專家認為,整體社會的衞生情況改善,兒童受感染寄生蟲的機會大減,也會導致食物過敏症更普及。因為人體對抗寄生蟲的機制與處理敏感很相似,如沒有機會與寄生蟲接觸,免疫系統會轉而對抗沒有害的物質。

另有理論提出「雙重致敏原曝露」(dual allergen exposure)的概念,指出食物過敏可以由皮膚接觸引起,特別是患有濕疹的嬰兒,其發炎的皮膚與食物接觸後,便會出現抗體反應,最終導致食物敏感。

例如患有濕疹的嬰兒,他雖然沒有進食花生,但因為在生活中,發炎的皮膚接觸了花生,仍會發展出花生過敏反應。相反地,在斷奶期讓嬰兒進食可致敏的食物,有助身體發展健康的反應,防止過敏。倫敦國王學院(King's College London)曾採用此理論,讓一群小孩接受試驗,他們在出生後每年在特定的時間進食花生,5歲時的驗測結果發現,出現花生敏感症的情況減低了8成。

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