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2018年12月15日

維珍銀河成功載人上太空
數月內辦星際旅行團

維珍銀河的「太空船2號」載人上太空後成功返回地球。 路透社

「我們抵達太空了!」維珍銀河的超音速太空旅行船「太空船二號」(SpaceShip Two),前日成功穿梭太空邊緣後安全返回地球;這是繼七年前美國太空穿梭機計劃中止後,美國本土首次有載人飛機升空穿越地球大氣層。維珍銀河創辦人布蘭信(Richard Branson)指,首個商業載人太空旅程可望「幾個月而不是幾年內」成真。

前日早上7時許,維珍銀河的雙機身運輸機,載有兩名機師的「太空船二號」從美國加州莫哈韋航空港起飛。到達1.3萬米高空時,太空船的火箭引擎啟動,脫離運輸機,攀升至距離地面82.7公里的太空邊緣,進入無重力狀態。太空船之後以速度達2.9馬赫,即近音速三倍,重返大氣層,數分鐘後成功降落地面。

布蘭信激動落淚

除了兩名機師及一個名叫「安妮」的人體模型外,太空船亦載有美國太空總署(NASA)研究設備,為NASA收集數據,令此行亦成為維珍銀河首次有收入飛行。

在場目擊起飛的布蘭信眼泛淚光地擁抱着兒子,並與旁人擊掌。他指:「我們今天享受到率先載人上太空的成果。」四年前,維珍銀河的另一艘太空船試飛時曾發生嚴重意外,機身分裂成兩半,船上兩名機師分別死亡及重傷;公司一度惹來抨擊。布蘭信指,「我們花了14年才走到這一步。我們流過淚,真正的眼淚,又經歷過興奮時刻。我們今天流的是開心的淚水」。

雖然國際組織一向承認的「卡門線」,即海拔100公里為太空邊界;但維珍銀河指,他們是跟隨美軍及其他機關的標準,把海拔80公里定義為太空邊界,又指近年研究都傾向較低海拔的定義。

維珍銀河會根據今次的數據,在未來數月再安排試飛。布蘭信指,他有份參與的首次商業太空旅行將在「數月內」進行。時至今日,已有近700人為這趟90分鐘的太空旅行,繳付了25萬美元(195萬港元)旅費或部份定金。荷李活影星里安納度狄卡比奧及加拿大歌手Justin Bieber都預訂了旅程。一旦成行,這群太空旅客會感受到歷時數分鐘的無重力狀態,從上方一睹地球的面貌。

布蘭信就希望,未來能為太空船在多個國際城市設航點,甚至在太空設「維珍酒店」,他指「一事接着一事,我永遠都敢於夢想」。
美聯社/路透社

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