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2018年11月01日

專找系外行星 美太空望遠鏡永別

畫家筆下的開普勒太空望遠鏡。路透社

美國太空總署前天宣佈,終於要跟燃料耗盡的開普勒(Kepler)太空望遠鏡永別了,這艘早已超出設計壽命逾倍的太空觀測器,在過去9年半的宇宙之旅,為人類進一步揭開太陽系以外的神秘面紗。

任務由TESS接棒

開普勒在2009年升空前,人類對太陽系以外的宇宙認識不多,配備精密觀測儀器的它,任務正是要尋找系外的行星,結果不負眾望,過去20年天文學家確認了約4,000系外行星,開普勒便包辦了2/3,另外發現近3,000顆疑似行星。2012年,開普勒一度故障,幸好地面控制員成功把它起死回生,去年還協助科學家發現另一個擁有8個行星的太陽系。

曾是這個7億美元(54.6億港元)任務掌舵人的太空總署退休科學家博魯茨基形容:「開普勒打開了人類探索太空的大門」。在鏡內捕捉到的眾多系外行星之中,他最喜愛一顆叫「開普勒22B」的行星,它距離地球600光年,體積比地球大,表面卻不冷不熱,疑似被海洋覆蓋着,可能是地球以外,另一個存在生命的星體。開普勒熄機後,它的任務會由今年4月升空的「TESS」太空望遠鏡接手。
路透社/美聯社

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