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2018年10月06日

美研昆蟲播毒護農田 
被疑開發生物武器

美國國防部研究透過昆蟲傳播病毒改造農作物,被質疑別有用心。互聯網

美國國防高級研究計劃局(DARPA)低調撥款研究以昆蟲播病毒改造農作物,多名科學家和律師在最新《科學》期刊撰文質疑研究實際是為開發生物武器,違反《國際生物武器公約》,並可能引發各國生物武器競賽。

名為「昆蟲聯盟」(Insect Allies)的研究項目,獲4,500萬美元(3.5億港元)撥款,當局說研究是為提升番茄和粟米等農作物的存活率,利用蚜蟲、葉蟬和粉虱等昆蟲傳播經基因改造的病毒,改變農作物的染色體,增強有益的基因抗菌和抵禦旱災。參與研究的團隊包括加州大學、俄亥俄州和賓夕凡尼亞州立大學等,目前實驗都在密封溫室進行。

難將昆蟲交給農夫

不過,多名學者和律師在最新一期《科學》撰文質疑研發理由牽強。文中說:「我們認為研究計劃中要求取的知識,對美國農業或天災應變用處很有限,計劃可能被視為研發生物劑達到不當目的。」
有份撰文的德國柏林馬克斯普朗克研究所生物學家里夫斯(Guy Reeves)解釋,遺傳因子可以像農藥那樣噴灑到農田,但政府卻要研發昆蟲傳播,單是要將昆蟲散交到農夫手上已成難題,「若說是為了保障美國農夫而做這事,不合常理」。

聲稱研究設「保險煞掣」

另一個問題是昆蟲難以控制:「我們有改造植物基因的病毒,甚至可以改造老鼠,但沒有人提出過將牠們放到野外,這是『昆蟲聯盟』特別之處;以此研發生物武器,比用作農業用途更容易。」他指若假設屬實,將違反《國際生物武器公約》,計劃亦可能引起其他國家仿效,「甚至已經在做」,構成生物武器威脅。
「昆蟲聯盟」項目經理貝克斯汀(Blake Bextine)回應,計劃是預防美國在非常時期面臨糧食短缺,例如戰爭、旱災、水災等。選擇以昆蟲作傳播媒介,是因為噴灑方法「不實際」,用數年作傳統培植又太花時間。
DARPA又否認在秘密發展生物武器,但明白外界關注技術會被用於不法用途,「每一項強大新科技都面臨同樣問題」,強調計劃要求研究員設置三個不同的「保險煞掣」,並有在各個層面設置多個生物保安措施,確保項目不會被誤用,不會影響目標以外的植物或昆蟲;成功研發後的實際應用,就要交由各個部門自決。
英國《衞報》

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