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2018年02月13日

NASA文件揭美政府2025起欲停撥款
國際太空站 擬轉售私企

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服務人類十多年的「國際太空站」(International Space Station)暫時預計會服役至2024年,屆時太空站或會被「私有化」。據報美國政府有意放棄每年耗費不菲的太空站,尋求轉賣給私營企業。但反對者批評政府只想閂水喉,放棄珍稀的國家資產是太過短視。

美國《華盛頓郵報》稱取得美國太空總署(NASA)內部文件,發現美國政府意圖由2025年起停對國際太空站直接注資,轉賣給私營企業。美國現每年為太空站花30億至40億美元(234億至312億港元)。

微重力實驗室 16國參與

NASA內部文件指出,「聯邦政府終止對國際太空站的直接支持,並不意味太空站屆時就脫離軌道。生產製造業界大可繼續運用國際太空站某些元素或功能,作為商業平台的一部份」;而NASA將在未來7年「拓展國際和商業夥伴關係,確保人類能夠繼續進入低地軌道」。
報道指出,特朗普政府打算在2019財政年度撥1.5億美元(11.7億港元),確保接手國際太空站的私營企業有能力接管太空站;為確保順暢過渡,白宮將要求私營部門提供市場分析及發展計劃。
然而,把太空站私有化並非美國政府說了算的事。國際太空站是美國和俄羅斯為主,日本、加拿大、巴西和歐洲航天局成員國等16國參與的國際合作項目,主要作為微重力環境下的研究實驗室。俄羅斯曾透露,考慮在太空站退役後,以部份俄羅斯組件為基礎,建造新的軌道太空站。
美國國內亦有不少反對政府放棄太空站的聲音,尤其是因為美國為研發、運作和支援太空站,已投資了超過1,000億美元(7,800億港元)。共和黨籍德州參議員克魯茲上周批評,指白宮管理與預算局官員擬結束注資太空站是「笨蛋」,因為「投資了巨款,卻放棄仍可使用多年的計劃是數一數二蠢透了的事」。他主張該等NASA完成評估太空站能否延長服役期至2028年,再做決定。

科研為主難獲利 接手存疑

踏入21世紀後,NASA已把越來越多近地球軌道活動,外判給私營企業進行,例如委託私營企業送人送貨到太空站。美國前太空人凱利上周在《紐約時報》撰文指,總統特朗普說要優先進行再送人類上月球的計劃,政府假如因此放棄太空站是太短視,會令近年「有重大增長的太空商業活動」不再蓬勃。
為NASA營運太空站的波音公司,其太空站計劃經理穆奎因亦認為放棄太空站計劃是「錯誤」,對美國、對商業市場,對科學界都不利。「在私營部門還未準備好,就把如此珍罕國家資產私有化,對於美國的航天領導地位、以及打造太空為本的私營企業都有災難性後果」。
私營企業是否願意接手亦存疑。有航天業界人士指出,太空站是為科研和人類探索為目的、而非為了牟利而建造,私營企業如何從接手太空站獲利,有待探究。
美國《華盛頓郵報》/英國《衞報》/法新社

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