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2018年02月08日

帶Tesla跑車赴火星
SpaceX重型火箭試射成功

現役世界最強大的運載火箭、美國私營航天企業SpaceX的「獵鷹重型」(Falcon Heavy)前日進行首次試射,取得成功,帶着紅色電動跑車一飛衝天。這種火箭因推力大、可回收,勢將重塑重型運載火箭行業的遊戲規則,對未來再次登月以至探索火星是重要里程。但載貨艙疑點火「過龍」,令跑車和車上刻有6,000多名SpaceX員工名字的牌匾,將無法如原本預期那樣,進入離地球4億公里、接近火星的軌道,而是進入更遠的小行星帶。

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高約23層樓的「獵鷹重型」火箭,在50萬人於發射場內外見證下,前日下午在佛州甘迺迪太空中心成功發射,是繼美國太空穿梭機退役前最後升空以來最受注目的一次,有人看得激動落淚,而在南加州的SpaceX任務控制中心的工作人員也興奮尖叫。這次發射所用的39A發射台深具意義:1969年「土星5型」火箭亦是從這個發射台升空,成功將人類送往月球。這次發射有數以百萬計人看直播,是YouTube史上第二大型串流活動。
「獵鷹重型」火箭首段用上三組共27個引擎。據SpaceX公佈,兩個助推器在發射約8分鐘,於發射地點附近陸地成功收回;火箭主體卻以時速480多公里落入大西洋,未有按計劃降在回收船上。但SpaceX創辦人馬斯克(Elon Musk)形容這次試射是勝利。
馬斯克形容,這很可能是他看過的最刺激的事。他事前表示這次試射可能失敗爆炸。「我想像過在發射台發生大爆炸,跑車車輪彈着跳走,Tesla標誌掉下來。幸好事實並非如此。」他在發射後說。SpaceX過去發生過多次意外,馬斯克坦言看過「各式各樣」火箭爆炸,而這次看着「獵鷹重型」帶着他旗下另一企業Tesla跑車衝上太空,他自言「放下心頭大石」。

發射成本僅7億

馬斯克同日公佈,載貨艙成功穿過地球上空的範艾倫輻射帶,第三次點火亦成功;但點火似乎燒過頭,令跑車將超出火星軌道,將前往火星與木星之間的小行星帶。
「獵鷹重型」是繼「土星5型」登月火箭以來,發射能力最強的運載火箭,可將63.8公噸有效載荷送入近地軌道,是美國現役最大火箭「三角洲4重型」的兩倍;且具備可回收、低成本特點,發射成本只要9,000萬美元(約7億港元),是「三角洲4重型」約1/4。因此今次成功對SpaceX意義重大,今後競爭優勢擴大,更大機會爭取到NASA和美軍利潤豐厚合約。馬斯克說,希望這次成功可鼓勵其他公司和國家發展更強大火箭,「我們需要一場新的太空競賽。競賽令人興奮」。NASA火星計劃前主任哈伯德說:「假如說我們跟中國人在競爭,那麼我們的秘密武器就是馬斯克和(私營航天企業Blue Origin)貝索斯等人的創業才能。」
路透社/美聯社/法新社

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