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2017年09月15日

環繞13年揭神秘面紗
卡西尼號最後任務 今闖土星大氣自毀

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美國太空總署(NASA)土星探測船「卡西尼號」(Cassini)環繞土星飛行13年,協助人類揭開這氣態行星的神秘面紗,如今這部跟巴士大小相若的探測船即將完成最後任務──再度近距離拍攝土星相片後,深入大氣層自我毀滅。NASA在香港時間今晚7時起會直播經過。

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今年4月,NASA的噴射推進實驗室已開始籌備卡西尼號的死亡任務。團隊利用土衞六「泰坦」(Titan)的引力,把「卡西尼號」送上土星及其最內層星環之間環繞飛行軌道,在周一遠距離掠過「泰坦」後減速,使它在今日近距離經土星時能深入其大氣層,達致解體及完全燒毀。

「卡西尼號」最後48小時的任務依然精采。香港時間前晚9時30分,它展開最後一次環繞土星拍攝任務,料今晨5時45分起把儲存的所有數據傳送回地球,約11時大功告成,NASA隨即會公開它拍下的最後一張告別照。
下午4時37分,研究員會把「卡西尼號」調校為即時傳送資料模式,以便7時起在NASA的YouTube頻度直播它俯衝土星自毀的經過。7時55分,探測船開始進入土星大氣層,預料在其後一、兩分鐘仍可以繼續向地球傳回數據,但再過約一分鐘,它就會大氣層中消滅殆盡。由於地球跟土星相隔14億公里,數據傳送速度受限制,因此從地球的「直播畫面」,實際上是83分鐘前發生。
土星是太陽系第二大行星,主要由氫組成,擁有62顆衞星。「卡西尼號」探索計劃由NASA、歐洲航天局及意大利航天局合作進行,探測船1997年升空,2004年進入土星軌道,這項太空任務總開支逾32.6億美元(約254.3億港元),至今環繞土星飛行近300圈,歷來拍下超過45萬張照片。參與計劃的科學家施皮爾克指,「試想像所有數據是100萬塊砌圖,由『卡西尼號』慢慢拼砌,逐片逐片地了解各邊界和地區,拼砌出土星系統的圖畫」。

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發現「泰坦」擁甲烷海洋

「卡西尼號」歷來的重大發現,包括「泰坦」擁有液體甲烷海洋,而土衞二「恩克拉多斯」表層下蘊藏着海洋,南極冰層噴發的蒸氣更含有氫,是孕育生命的有利條件之一。NASA行星科學主管格林表示,在「卡西尼號」的探索旅程中,「找到45億年來都注滿液態水的衞星,令人震驚不已」。
法新社/Space.com/英國廣播公司

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