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2016年12月14日

聖誕樹老人唔驚膠樹搶生意
話真樹總有捧場客

年屆七旬、經營家族農場逾半個世紀的James Van Houten,每年在紐約賣出超過1,500棵聖誕樹,多年來為無數家庭增濃添厚節日氣氛。由於受氣候變化影響,加上種植期長達10年,這項歷史悠久工作,正面臨被「人造膠樹」淘汰危機;不過Van Houten認為,聖誕樹是節目最重要部份,他從未想過退下火線。
駐紐約記者:鄭柏齡

今年72歲的Van Houten,祖父輩年代,家族已經在紐約州羅克蘭縣(Rockland County)從事農業相關工作。他在50年代接手農場,至今超過半個世紀,除聖誕樹外,亦種植花卉、馬鈴薯、番茄、南瓜等農作物,每周駕駛大貨車,駛過200里路程到紐約市販賣。

記者在紐約市最大聖誕市集「聯合廣場公園(Union Square Park)」找到Van Houten,他隨即從銀包內拿出一張陳舊照片說,「這是1977年,我第一次到聯合廣場公園開檔時留影,我站在紐約這個角落,已經有39年」。Van Houten對聖誕樹充滿熱誠,雖有十多名員工在攤檔幫忙打點,但他仍堅持親自向每位顧客,講解在家中打理聖誕樹的秘訣,「我經常跟他們說,不用擔心,(照料)聖誕樹跟花朵差不多」。

Van Houten所種植的聖誕樹有高有矮,帶有陣陣清香冷杉味,樹身最高約兩米,比正常人高出半個身位,售價由40美元至150美元(320至1,170港元)不等,視乎高度及樹形而定。他表示,以兩米高的聖誕樹為例,種植期長達10年,「每個季節要施肥、修剪樹形以及杜蟲;在開始植樹苗時候,你永遠不知道收成的結果」。

訪問期間,前來購樹的顧客絡繹不絕,Van Houten自豪地說,只要給予足夠水份,避免陽光長時間直射,「由現在買回家,到明年3月聖帕特里克日(Saint Patrick's Day),仍可保持原來翠綠的狀態」,難怪每年冬季,Van Houten的農場大概售出約1,500棵聖誕樹,銷量多年來保持穩定。

統計顯示,美國每年聖誕樹銷量高達3,800萬棵,「人造膠樹」佔三分之一。面對氣候變化、種植期太長等問題,此古老行業正面臨淘汰。不過,Van Houten坦言從未想過退下火線,因為「真正聖誕樹」支持者不少,「買人造樹的,過幾年後看到樹木顏色漸殘,便會對真樹躍躍欲試」,他又指,聖誕樹是節日最重要部分之一,在人口充足情況下,「永遠都有聖誕樹市場」。

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