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2016年10月01日
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結束12年探索萬物之源長征
羅塞塔號撞向彗星告別

歐洲航天局(ESA)無人探測器「羅塞塔號」(Rosetta)探索生命起源之旅,隨着它昨日撞向目標彗星自毀畫上句號。12年長征,「羅塞塔號」帶着多項紀錄告別,一直以來以至這最後一程蒐集的資料,預料科學家還要用上好幾年鑽研,亦將造福後世。

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「下一站 #67P!」ESA前天在Twitter宣告「羅塞塔號」的最後任務,調整飛行軌迹,讓它以自由落體形式撞向67P「楚留莫夫─格拉希門克」(Churyumov-Gerasimenko)彗星。在每秒90厘米的慢步速度下,整個過程花了14小時,至格林威治時間周五約10時38分(本港時間昨晚6時38分),「羅塞塔號」正式跟67P作第一次亦是最後一次身體接觸,約40分鐘後傳回降落彗星畫面,確認撞擊完成。

「送它一程感失落」

「多謝你,羅塞塔號。」ESA局長沃納(Jan Woerner)隨即發推文,德國西南部達姆施塔特(Darmstadt)的控制中心亦登時一遍歡騰,但同時依稀有股離愁別緒。參與「羅塞塔號」項目近20年的飛行任務主管阿科馬索(Andrea Accomazzo)坦言「一定有捨不得,但還好吧,總要向前走」;英籍科學家泰勒(Matt Taylor)感歎「一直以來我們肩負着保護探測器的重任,如今卻要親手送它一程……真是苦樂參半,有一種失落感」。
為了解彗星的原始物質是否萬物之源,「羅塞塔號」帶着登陸器「菲萊號」(Philae)12年前在法屬圭亞那升空,向逾60億公里外的67P進發。為了在漫長太空之旅節省能源,「羅塞塔號」經歷了近三年停止運作的休眠期,靠着擦過地球與火星的重力拋向67P,成功按時重新啟動並進入預定軌道,成為人類第一個繞着太陽追蹤彗星的探測器,並再在三個多月後寫下另一創舉,讓人類儀器「菲萊號」登陸彗星。

彗星67P狀如沖涼鴨

飛行了共60億公里、透過傳回的11.6萬張相片等資料,「羅塞塔號」讓人類驚悉67P外形似沖涼鴨、氣味似臭雞蛋;支持了生命可能因彗星撞擊行星而起的假設;亦更正了海洋可能起源於小行星而非彗星的觀念。
昨天的最後一程,「羅塞塔號」更一邊撞向67P的「鴨頭」坑洞區域,一邊拍攝表面近照及採集氣體樣本,用盡最後力氣為人類採集珍貴數據,泰勒相信「得花上十年八載去分析」。隨着撞擊完成,控制中心亦跟「羅塞塔號」失聯,按計劃它的墜落點跟已經停止運作的「菲萊號」相距僅一、兩公里,雙雙長眠67P之上。
法新社/ 路透社

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