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2016年01月22日

太陽系有「第九行星」
質量是地球10倍 公轉一次逾萬年

冥王星10年前由行星被貶為矮行星,如今美國科學家透過數學計算和電腦模擬技術,推測到太陽系確實存在另一顆真正的「第九行星」(Planet 9)--它位處柯伊伯帶(Kuiper Belt)、比海王星更遙遠的天際,由氣體形成,質量是地球10倍,但至今仍未被人類窺探到廬山真面目。

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加州理工學院科學家布朗與巴特金在最新出版的《天文期刊》中表示,「第九行星」是一顆龐大如海王星的氣態行星,可能擁有行星環或衞星,與太陽的距離比地球遠50倍,或是海王星的20倍,正以「奇異、被極度拉長的軌道」繞着太陽運行,公轉一次需時地球的1萬至2萬年。它與地球的距離也隨橢圓軌道變化,最接近時,兩者相距約322億公里,最遙遠時會在地球約1,609億公里外。
布朗表示他們並非直接觀察到「第九行星」,而是發現柯伊伯帶上有六個天體,看似受到神秘物體的引力影響,疑惑如此龐然大物為何從未被人偵測,經電腦運算後,近乎完美地計算出區域內存在一顆行星,驚訝得「下巴跌落地上」。

需強效天文望遠鏡「追星」

科學家在1930年發現冥王星,一度列為九大行星之一,至2005年布朗發現大小相若的天體,才令冥王星翌年在爭議聲中從行星中被除名。數據顯示,新發現的行星質量是冥王星的5,000倍,布朗相信一旦證實它的存在,將會結束對冥王星的10年爭論,「那些為冥王星被摘去行星地位而瘋狂的人,或會為找到這顆真正的行星興奮不已」。
真正的「追星」過程還需透過強效的天文望遠鏡,布朗希望天文學界一起努力。他說:「我們本可靜靜地花五年在天空中搜索,但我寧願被人捷足先登,好過由我花更長時間發現。」美國太空總署的「新視野號」太空船去年7月曾掠過同樣位處柯伊伯帶的冥王星,可惜新發現的行星位處相反方向,「新視野號」不會遇上它。
「新視野號」首席研究員斯恩特對「第九行星」的存在有所保留,指「類似的研究每隔數年出現一次,但這些預測從未被證實」。
美聯社/德新社/路透社

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