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2014年11月03日

子母機燃料易爆「如玩俄羅斯輪盤」
布蘭信太空夢 被轟漠視安全

「太空船二號」試飛在空中解體,維珍銀河創辦人布蘭信(Richard Branson)成眾矢之的。他被批評一味只懂宣傳搞噱頭,無視其商業載人太空船燃料系統的安全缺陷,也低估通過安全審批的困難。外界指出事是意料中事,像玩俄羅斯輪盤那樣,這次災難也戳破布蘭信的樂觀泡沫。

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布蘭信傳記作者鮑爾(Tom Bower)指「太空船二號」上周五在加州試飛出事,是「可預測和無可避免」,維珍銀河也「注定在災難中完蛋」。他指出,其他私營航天公司發展載人航天器,都是以可靠的火箭為基礎,維珍銀河的子母機,卻從一開始就有「設計缺陷」。
這缺陷在於子母機的燃料,是以一氧化二氮作氧化劑。維珍銀河2007年地面測試引擎發生爆炸、造成三名工程師死亡後,英國火箭專家坎貝爾(Carolynne Campbell)多次向該公司和美國監管當局警告,指一氧化二氮本身不穩定易爆炸,一定會有問題,但警告一直被忽視。
「太空船二號」上周五首次用聚醯胺固體塑膠燃料試飛,但跟之前用的HTPB燃料一樣,都是要配合一氧化二氮使用,有指機上一氧化二氮的溫度曾引起關注,令這次試飛押後兩小時。坎貝爾指她對出事毫不意外:「這就像俄羅斯輪盤,遲早一次試飛會爆炸。」

工程師 副總裁辭職跳船

鮑爾指他接觸過的項目工程師,都指燃料系統非常危險。維珍銀河負責推進系統和安全的兩名副總裁,以及首席空氣動力學工程師,近月都辭職跳船。
國際航天安全促進會執行總監斯戈巴(Tomasso Sgobba)亦批評維珍銀河黑箱作業,拒絕外人監督和同行評審,堅持自行測試的「過時做法」。
Daily Beast網站指布蘭信一再將載客升空日子押後,卻不斷說幾個月後就可以,是「不負責任地樂觀」,因為美國聯邦航空管理局批出新款客機載客牌照前,要先確保所有系統經過嚴格測試,證明安全,往往多達六架飛機同時試飛,都要花幾年時間才發牌,更何況是只得一架使用全新系統測試機的維珍銀河?

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調查需時 投資者或卻步

該網站指布蘭信宣傳有道,不時說得天花龍鳳,提出太空酒店之類願景,壓下種種暗湧,現在卻是夢醒時分。多年拖延已令成本突破10億美元(78億港元),現在單是事故調查需時或已長達一年,投資者還「會否再倒錢進這黑洞」,已落定的700名乘客會否要求退款,大家都要面對現實。
布蘭信前天否認漠視安全警告,但對自己太空大計的口風,也不像之前一日有信心,稱「如我們找出和能克服問題所在,一定會讓夢想延續」。
英國《星期日泰晤士報》/《星期日電訊報》/Daily Beast網站

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