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2014年10月30日

NASA外判公司負責 為太空站補給
私營運貨火箭 升空11秒爆炸

美國太空總署(NASA)外判給私營公司負責運貨的「心宿二」(Antares)無人火箭,前晚(周二)升空不久即發生爆炸,變成大火球墜回發射場,幸無人傷亡,但火箭連同運給國際太空站的補給品和器材完全報銷,損失至少2億美元(15.6億港元)。這是NASA外判計劃首次在升空時發生災難性事故,勢再挑起對外判政策的質疑。

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「天體軌道科學公司」的「心宿二」火箭,搭載「天鵝座」(Cygnus)貨運太空船,前晚6時22分在維珍尼亞州沃洛普斯(Wallops)島近海的NASA發射場升空,11秒後,火箭底部近引擎處似發生爆炸,隨即接近垂直跌回地面,爆成橙色大火球,烈燄吞沒發射台,並冒出大團黑灰色濃煙,碎片四射。

損失估計超過15億

發射場負責人表示,由於火勢太大,他們只能設防火帶阻火勢蔓延,讓火頭自己燒光,發射場所有人都安然無恙。這次升空原定周一進行,但因有帆船闖入封鎖區海域而押後一日,火箭昨天升空隨即出事,但卻沒有波及周邊船隻,印證設封鎖區有理。
不過「天鵝座」太空船運載的2,270公斤(5,000磅)貨物,跟火箭同付之一炬。這些貨物包括國際太空站太空人熱切期待的急凍蟹餅和其他預製太空餐;流星追蹤器和流星化學成份分析儀;32枚微型研究衞星,包括研發小行星採礦技術公司的A3原型衞星,還有多位學童的太空實驗器材。
「天體軌道科學公司」執行副總裁卡伯特森(Frank Culbertson)表示,火箭、太空船和運載物損失估計超過2億美元,已買保險,未計損毀嚴重的發射台維修費。

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太空人暫未物資短缺

他又表示,火箭在升空10至12秒後開始出問題,約9秒後墜毀,相信墜地前發射場人員發出了自毀訊號。他指爆炸原因未明,會分析有關碎片和數據調查成因,並以修理該公司唯一發射台為首要任務。由於「天鵝座」太空船有一些機密的密碼器材,加上要保存殘骸,現場一帶實施封鎖,卡伯特森呼籲附近居民切勿接觸跌入其物業或沖上岸的火箭和太空船碎片,免生危險。
NASA國際太空站項目經理薩福理蒂尼(Mike Suffredini)表示,太空站上六名美、俄、德太空人都有看發射直播,對於發射失敗,「他們都很失望」。但他強調,太空站儲存的補給品可用五個月,加上俄羅斯航天局昨天會發射太空船運貨,另一私營航天公司SpaceX又將在12月運貨,太空人絕無補給短缺危機,並指會安排學童的實驗品再次升空。
NASA自穿梭機2011年退役後,載人載貨上太空要靠俄羅斯和私營航天公司。美國總統奧巴馬主張NASA將這些任務外判,集中資源搞小行星和火星任務,但外界一直質疑外判給私營公司升空,是否安全可靠,這次災難性事故將再起爭議。
美聯社/路透社/法新社

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