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2012年06月26日

全球最後一隻平塔島象龜
百歲寂寞喬治辭世

寂寞是,天大地大,竟然一個同類都沒有。舉世知名、地球僅存一隻的百歲平塔島(PintaIsland)象龜「寂寞喬治」(LonesomeGeorge),前天(周日)呼出牠最後一口氣,在毫無先兆下辭世。牠一生不愛女色,沒留半點血脈,結果平塔島象龜從此絕種在宇宙永遠消失,當地人40年來的保育努力也終告失敗。

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百歲平塔島象龜長居的加拉帕戈斯群島(Galapagos),位於南美洲厄瓜多爾(Ecuador)海岸對開約1,000公里。著名生物學家達爾文,在1835年曾在島上逗留了約五周,對確立他的「進化論」非常關鍵,被譽為「達爾文與上帝分手的地方」,本來物種繁多、與世隔絕,但人類過度開發,終於種下今天的惡果。
「寂寞喬治」的死,來得突然。長期照顧牠的飼養員,前天發現牠「動也不動」癱在地上,面朝牠棲息的水坑,似乎是來不及回到水坑,生命就走到盡頭,死時約100歲。牠的死因初步未明,當局會驗屍確定死因,稍後會將牠的遺體防腐,永久保存。

驗屍後遺體防腐保存

重達250公斤(550磅)的「寂寞喬治」,是加拉帕戈斯象龜(Galapagostortoise)家族中,僅存的平塔島亞種。1972年在平塔島被發現時,已因水手和漁民過分捕獵,並有島民在島上引進山羊,侵蝕牠們的生存空間,逼牠們走上瀕臨絕種之路。當年科學家已醒覺,着手保育牠們。
可惜「寂寞喬治」沒有給人類一個補償錯失的機會。與一眾烏龜一樣,牠向來不急於開枝散葉。科學家自1993年開始,不斷嘗試為牠繁殖後代,曾先後兩次安排牠與兩隻屬近親的母龜同住,期間母龜一度下蛋,但原來龜蛋沒有受精,讓一眾科學家空歡喜一場。
「寂寞喬治」名滿天下,是加拉帕戈斯群島的著名龜大使,單是去年已吸引約18萬遊客到當地探望。查理斯王子也是牠的粉絲,他與妻子卡米拉2009年南美10天之旅首站,就到平塔島,專誠為牠打氣。荷李活巨星如畢彼特(BradPitt)和安琪蓮娜祖莉(AngelinaJolie),今年也曾到當地看望牠。
象龜一般有約200歲壽元,科學家一直以為,至少還有幾十年時間。如今「寂寞喬治」繁衍大業未成身先死,對凡事以為盡在掌握的人類,猶如當頭棒喝。園方的聲明說:「寂寞喬治的坎坷命運,將成為厄瓜多爾政府保育的催化劑,不單是保育群島的龜種,也要加強保育其他瀕危或受威脅的物種。」
為了紀念牠,公園將在7月召開國際研討會,討論未來10年烏龜保育的策略。其實人類的努力也非無成效,自國家公園和達爾文基金會,在1974年聯手保育以來,當地的加拉帕戈斯象龜已由當年只有約3,000隻增至現在的兩萬隻。
英國《泰晤士報》/美聯社/路透社

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